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Los xenolitos y la determinación de edad de las rocas. noviembre 11, 2008

Posted by Manuel in ciencia, creacionismo, evolucion, geología.
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Mientras este planeta ha ido girando según la constante de la ley de la gravitación, se han desarrollado, a partir de un comienzo tan sencillo, infinidad de formas cada vez más bellas y maravillosas
Charles Darwin. El Origen de las Especies

La edad de las rocas se obtiene clásicamente mediante el cálculo del periodo de desintegración de isótopos presentes en las mismas. Uno de los sistemas más utilizados es el de datación potasio-argón.

Datación Potasio-Argón

El método de datación K-Ar se aplica a rocas provenientes de la solidificación de magma enteramente desgaseada, y reposa sobre la hipótesis de que tal roca no contiene más argón al momento de su formación. Una datación de la roca es posible cuando uno de los minerales constituyentes contienen potasio, y que el mineral ha liberado la totalidad del argón formado de la desintegración de 40K. Los minerales se datan midiendo las concentraciones de 40K y de 40Ar acumulado. La medición de la proporción 40K y de 40Ar necesita el empleo de técnicas refinadas de espectrometría de masa en laboratorios especializados. El período de semidesintegración de 40K es de 1,25 millones de años; el método permite datar rocas de diversas las edades geológicas con buena precisión hasta unas pocas decenas de millones de años.

Muchos creacionistas dudan de estos sistemas de detección. Revistas como Answer in Genesis, una de las publicaciones YECs con mayor difusión critica el sistema de datación y afirma que todos ellos son incorrectos, y que en realidad la Tierra no tiene más de 6.000 años. Para fundamentar estas afirmaciones presentan como principal evidencia el hecho de que si tomamos muestras del magma solidificado de una erupción volcánica, por ejemplo en el monte Santa Helena, en puntos diferentes, alejados sólo por unos metros, podemos encontrar disparidades muy importantes en la datación, ¡de hasta millones de años!. Por tanto concluyen con que el sistema de datación basado en isótopos es incorrecto.

Bien, la primera parte de la afirmación es correcta. Si se toman muestras de lava volcánica solidificada sin tomar precauciones y las datamos podemos encontrar disparidades muy serias en la edad. Pero, como siempre que se hacen experimentos, la toma de muestras es muy importante hacerla bien, teniendo en cuanta las características de la muestra, así como el método para efectuarla. Si por ejemplo queremos datar una colada basáltica iremos con cuidado de tomar sedimentos que hay encima o incluso asfalto si pasa una carretera por encima. Esto parece una perogrullada, pero es justo lo que ocurre en las muestras del monte Santa Helena: hay que tener en cuenta que las coladas volcánicas poseen xenolitos.

¿Y qué son los xenolitos?. Los xenolitos son fragmentos de rocas incrustados en una matriz rocosa claramente diferenciada óptica y químicamente. El término deriva de las palabras griegas xenos (ajeno) y lithos (piedra); significa piedra ajena. En caso que nos implica hemos de hablar de los “xenolitos del manto”. Los xenolitos del manto son fragmentos más o menos inalterados del manto sólido, arrastrados por una corriente de magma que subió hacia la superficie terrestre tal y como un río arrastra guijarros. No se trata necesariamente, por tanto, de restos de fusión de cuando se formó el magma, sino simplemente de material arrastrado. En las masas de material arrojadas por los volcanes basálticos se encuentran a menudo xenolitos del manto. Se encuentran en gran número en los depósitos volcánicos, como por ejemplo en los del volcán Santa Helena.
xenolito
Xenolito incrustado en una roca volcánica

Y esa es la clave, ya lo exponen Funkhouser y Narton en su publicación: Radiogenic helium and argon in ultramafic inclusions from Hawai. Journal of Geophysical Research, vol. 73, pp. 4601-4607. Si las muestras no se toman con precaución se mezclarán rocas actuales (las recien formadas a partir del magma) junto a otras muy antiguas de la corteza y manto terrestres arrastrados por la colada. Es por ello que hay tomar mucha precaución y examinar las rocas con el microscopio petrográfico para asegurarse que no se incluye ningún xenolito en la datación, y la muestra es homogénea. Así es como se obtienen resultados fiables y reproducibles.

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Comentarios

1. JACS - noviembre 11, 2008

Ahora los cretinistas tienen que aprender una nueva palabra, xenolito, e incorporarla a su repertorio de estupideces.
Saludos

2. Cnidus - abril 23, 2009

Un aporte más para la datación de las rocas:

¿Cómo se sabe la edad de las rocas?

Un artículo muy bonito y sencillo :)


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