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Hay Darwin para rato en 2009 enero 20, 2009

Posted by Manuel in biologia, ciencia, divulgación científica, evolucion, geología, historia de la ciencia, paleontología.
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galapagos
Reproducciones de ejemplares de la fauna de las islas Galápagos– NATIONAL HISTORY MUSEUM

PATRICIA LUNA- El País Digital

Las teorías de Charles Darwin revolucionaron nuestro conocimiento del mundo y sus ideas sentaron las bases de la sociedad y la ciencia moderna, ya que nos ayudaron a comprender mejor nuestro lugar en el medio natural. Son palabras del presidente del Museo de Historia Natural de Londres, Oliver Stocken, que explican por qué el 2009 va a ser un año cargado de eventos, especialmente en el Reino Unido, para celebrar el 200 aniversario del nacimiento de Darwin y los 150 años de la publicación de “El origen de las especies”, cuyo autor es considerado, junto a Newton, el científico británico más importante de todos los tiempos.

Con más de 15.000 visitantes en su primer mes de apertura, mucho más allá de las mejores previsiones, “Darwin, la gran idea” -la mayor exhibición organizada nunca en torno a la vida y el legado de Charles Darwin-, del citado museo, es una de las mejores cartas de presentación de lo que va a ser 2009. Quizá porque la gran celebración estaba planeada antes de que la crisis económica se desatara, quizá porque no hay discusión acerca de la importancia mundial de la figura de Darwin, no se han escatimado medios ni hay organizaciones entre el largo elenco de instituciones de reconocido prestigio científico británicas que se hayan quedado al margen. La Royal Society organizará al menos dos congresos científicos; la Universidad de Cambridge recoge en una página web (http://darwin-online.org.uk/), casi toda la abundante bibliografía del autor, y organiza además un festival en julio (información en http://www.darwin2009.cam.ac.uk) para divulgar la importancia, pasada y futura, de la obra de Darwin; la Sociedad Lineana celebrará el aniversario de la lectura de la teoría de la evolución por selección natural que cumplió en 2007 150 años entregando las medallas Darwin/Wallace, el 12 de febrero, día del cumpleaños de Darwin, en lugar del 1 de julio habitual y haciendo que el premio pase a entregarse anualmente en lugar de cada 50 años.

Down House, la casa en la región de Kent donde Darwin vivió y desarrolló muchas de sus teorías, los invernaderos en los que cultivaba orquídeas, los jardines por los que paseó durante los 20 años en los que estuvo cuestionándose si debía hacer publica una idea que, a buen seguro, iba a escandalizar a la sociedad, estarán abiertos al público a partir del 13 de febrero. En este escenario, que espera ser declarado Patrimonio de la Humanidad tras una larga rehabilitación, se podrán realizar alguno de los experimentos que el científico diseñó para probar su teoría.

Tampoco se quedará atrás su ciudad de origen, ya que el Shrewsbury Darwin Festival volverá a traer las ideas de Darwin a la ciudad donde nació y creció. Este año, los eventos y las charlas tienen el fin de difundir entre el gran público la importancia de sus teorías y para ello congregará a prestigiosos y conocidos científicos.

Y para completar el panorama, algo que coloca el acontecimiento en lo alto del escalafón social británico: un documental y series especiales de la BBC, incluida una de Lord Richard Attenborough. En definitiva, este año hay Darwin para rato.
“Estamos orgullosos de que Darwin comunicase por primera vez su teoría sobre la selección natural en la Sociedad Lineana. Sus ideas tienen una gran claridad y una increíble actualidad y continúan inspirando a investigadores y miembros de nuestra sociedad”, declaró David Cutler, su presidente.

La exposición “Darwin, la gran idea” pretende dar una visión que aúna la vida de Darwin como científico con sus inquietudes como ser humano. Por eso, al relato del viaje en el HMS Beagle durante más de cinco años y a la exposición de alguna de las colecciones recogidas se suman la ambientación perfecta de la sala donde creó sus teorías y coordinó sus obras y también sus escritos personales. En ellos se plantea el momento del matrimonio y la conveniencia del mismo y más tarde se ve claramente la inquietud de su mujer, Emma, porque el trabajo científico de Darwin y sus creencias lo alejaban de las ideas católicas, lo que para ella suponía que no podrían compartir la eternidad tras la muerte. Ciencia y vida que caminan de la mano porque en pocos casos como en éste las teorías de un científico han servido para cambiar tanto el concepto del mundo.

Los pájaros que por primera vez hicieron a Darwin pensar en la teoría de la evolución por la selección natural, debido a las diferencias entre dos aves de islas distintas, se acompañan al final de la exposición con ejemplares de la colección del Museo de Historia Natural en el que se puede ver la obra clave de Darwin, “El origen de las especies”, traducida al árabe, hebreo, islandés y al braille, entre otros idiomas. Y es que, no hay que olvidar que como dijo el famoso genetista Theodosios Dobzhansky a principios de siglo, “nada en la biología tiene sentido si no es a la luz de la evolución”.

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El metano, un posible signo de vida en Marte enero 20, 2009

Posted by Manuel in astronomia, biologia, ciencia, divulgación científica, evolucion, geología, microbiologia, origen de la vida.
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marte
Syrtis Major, una de las regiones del planeta rojo donde se origina el gas. (NASA)

Javier Yanes- Publico Digital

La presencia de metano en Marte es uno de los misterios más intrigantes del planeta vecino. Los volcanes o ciertos microbios pueden producir este gas, por lo que pudo originarse en un hipotético pasado vivo de un planeta que hoy, a falta de otra evidencia, se considera geológica y biológicamente muerto. El problema es que el metano se va eliminando por degradación fotoquímica. Según el astrobiólogo del CSIC Ricardo Amils, “en Marte, sin capa de ozono, duraría como mucho 600 años”.
Sin embargo, el metano sigue allí. La primera detección en 2003 fue confirmada después por la sonda europea “Mars Express”. Para Amils, “hoy no queda ninguna duda de que hay metano en Marte”, lo que solo puede explicarse si existe una fuente renovable.

Un estudio de la NASA que hoy publica Science añade aún más suspense. Empleando detectores de infrarrojos en tres telescopios terrestres, el equipo dirigido por el científico del Centro Espacial Goddard, Michael Mumma, ha seguido la evolución del metano en “el 90% de la superficie del planeta y a lo largo de tres años marcianos (siete años terrestres)”, explica el estudio. La sorpresa es que el metano muestra variaciones en el tiempo y se acumula en ciertas regiones.

Similar a la Tierra

En concreto, las observaciones detectaron que “el penacho principal contenía 19.000 toneladas de metano y la fuerza estimada de la fuente, superior a 600 gramos por segundo, era comparable a la de la filtración masiva de hidrocarburos en Coal Oil Point, California”, dice el estudio. La atmósfera de Marte está compuesta por un 95% de CO2 y pequeñas proporciones de vapor de agua y otros gases. El metano es una rareza efímera; el estudio confirma que su vida media es inferior a los cuatro años terrestres, lo que sugiere un mecanismo de destrucción muy rápido, tal vez oxidantes de la superficie en el polvo flotante.

Y si se degrada tan deprisa, se ratifica la necesidad de una fuente. Amils apunta una pista: “Más del 80% del metano terrestre es de origen biológico”. Aunque las regiones de Syrtis Major y Nili Fossae, donde se han hallado penachos de metano, poseen minerales que podrían apuntar a volcanes activos, los autores no descartan la presencia de microbios bajo el hielo marciano, donde la radiación puede producir hidrógeno a partir de agua líquida y el CO2 servir el carbono para producir el metano. Otro dato de interés es que el metano se encuentra asociado a vapor de agua, el disolvente de la vida.
Amils aporta otro voto a la vida en Marte: sus propios estudios del ecosistema cuasimarciano de Río Tinto (Huelva) han revelado la presencia de metano y le han permitido aislar el microbio responsable, cuya identidad publicará próximamente.

Es momento de empezar a buscar formas de vida

En conferencia de prensa celebrada hoy en la sede de la NASA en Washington (EEUU), el director científico del programa de Marte, Michael Meyer, fue tajante: “Marte está activo. En geología, en biología o en ambas”. Michael Mumma, el director del estudio, ratificó que “es la confirmación definitiva de la presencia de metano en Marte y la primera vez que se localiza dónde se produce”.

Los científicos discutieron el posible origen del metano. Mumma apuntó que “no se han detectado otros gases que deberían estar presentes si fuera producto de los volcanes”. El investigador anticipó que a partir de agosto buscarán la firma de otros compuestos que podrían delatar un origen biológico. Sushil Atreya, de la Universidad de Michigan, explicó que es poco probable que el metano sea un antiguo depósito creado por el impacto de un meteorito. Geronimo Villanueva, del centro Goddard, subrayó el hecho de que el metano se haya detectado en lugares donde el agua fluyó antiguamente.
Meyer recordó que el próximo rover marciano, MSL, estará equipado con sistemas para medir metano y determinar qué isótopo de carbono contiene: “si es carbono-12, sería biológico”. Lisa Pratt, de la Universidad de Indiana, resumió: “Es el momento de empezar a buscar formas de vida en Marte”.