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Descubren proteínas en fósiles de un dinosaurio abril 30, 2009

Posted by Manuel in biologia, ciencia, divulgación científica, evolucion, geología, paleontología.
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El Mundo Digital

Proteínas de hace 80 millones de años. Este es el sorprendente hallazgo de un grupo de investigadores estadounidenses, que ha logrado aislar aminoácidos originales del tejido blando y los vasos sanguíneos de un Brachylophosaurio canadiensis, un dinosaurio, del grupo de los hadrosaurios, que llegó a medir nueve metros de largo y que también fue antepasado de las aves, como el famoso Tiranosaurio rex.

El hallazgo de ocho péptidos de colágeno, en una secuencia proteínica, se debe al empeño especial de Mary Schweitzer y John Asara, dos de los firmantes del trabajo que esta semana publica la revista ‘Science’.

En 2007, ambos ya encontraron colágeno en los restos fosilizados de un T. rex de hace unos 68 millones de años, con el que probaban biológicamente la relación entre las aves y los dinosaurios, pero su trabajo desató una gran polémica científica.

proteinas-dino

Por ello, desde entonces, ambos investigadores se centraron en encontrar una prueba más que lo confirmara, y ahora la tienen.

Schweitzer y sus alumnos realizaron un estudio para predecir qué tipo de entorno era el más adecuado para una mejor preservación de los tejidos. Por ello acudieron enseguida cuando el paleontólogo Jack Horner, del Museo Rockies de Montana, encontró, en verano de 2007, los restos de un hadrosaurio enterrados a siete metros de profundidad y en la piedra arenisca del río Judith, un material que era ideal para una buena preservación. Efectivamente, era incluso mejor que la del T. rex descubierto años antes.

Para evitar cualquier alteración, diseñaron una metodología especial que permitió mantener el equilibrio químico de los fósiles hasta que estuvieron en el laboratorio. “Sabíamos que podía degradarse rápidamente al ser removido y por ello actuamos con mucha rapidez para meterlo dentro de un tubo de ensayo y tener la oportunidad de recuperar tejidos y moléculas”, ha explicado Schweitzer.

Y dio resultado. En un fémur encontraron evidencias de una matriz fibrosa, vasos sanguíneos transparentes y flexibles y microestructuras que ya había visto en el T. rex. Era increíble. Ahí estaba la confirmación de su trabajo de años antes, que echaba por tierra la idea de que no pueden existir proteínas tan antiguas porque, cuando los animales mueren, se inicia un proceso de mineralización que terminaría en un millón de años. Sin embargo, este Brachylophosaurio las tenía ¡de hace 80 millones de años! Estaba claro que seguían otras pautas.

Tras observarlas por un microscopio electrónico para confirmar que eran colágeno, las muestras fueron enviadas a John Asara, del Besth Israel Deaconess Medical Center (Boston). Fue en su laboratorio donde se hizo una espectrometría de masas con un sofisticado aparato que es capaz de producir secuencias a una resolución mucho mayor que antes.

La rama de las aves

Una vez el hallazgo fue validado por varias fuentes, los resultados se enviaron a Chris Organ, también de Harvard, para que determinara el lugar que ocupaba el B. canadiensis en la cadena evolutiva de los animales.

Organ comparó sus secuencias de colágeno con las de otras 21 especies vivas y de otros fósiles, como el ya mencionado ‘T. rex’ y el mastodonte, tras lo cual le situó en la misma rama que el Tiranosaurio, es decir, en la rama de aves como los pollos y las avestruces y a gran distancia del cocodrilo. El paleontólogo Luis Alcalá, director de la Fundación Dinópolis, considera muy interesantes los resultados. “Habrá que probar, con otros hallazgos de otros investigadores, que las proteínas no son fruto de la contaminación de otros animales a lo largo de tanto tiempo”, señala el experto español.

Alcalá anuncia que entre el 14 y el 21 de septiembre de este año, Mary Schweitzer acude a Dinópolis (Teruel) a un Simposio sobre Ecosistemas Terrestres Mesozoicos, donde explicará en persona su trabajo.

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Las creencias de los grandes científicos abril 30, 2009

Posted by Manuel in ateismo, ciencia, divulgación científica, escepticismo, pseudociencia, religión.
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Hace tiempo que buscaba algún dato estadístico acerca de las creencias personales de los científicos. El otro día encontré un artículo de “Nature” que recoge la evolución de las creencias de “grandes” científicos de los EEUU desde 1914 hasta finales del siglo pasado. Los autores definen como “grandes” científicos a aquellos que pertenecen a la Academia de Ciencias de los EEUU. Los resultados completos de la encuesta los podéis consultar en Larson, E. and Witham, L. et al. Nature 394:313.

Os presento aquí el cuadro resumen de la encuesta:

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Descubierto el objeto más antiguo y lejano hallado hasta ahora en el Universo abril 30, 2009

Posted by Manuel in astronomia, ciencia, divulgación científica, geología.
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Recreación artística de la explosión de rayos gamma. | ESO

El Mundo Digital

El telescopio Swift de la NASA ha detectado una explosión de rayos gamma, provocada por el estallido de una estrella moribunda, que los astrónomos consideran el objeto más antiguo y lejano detectado hasta ahora en el Universo. El zambombazo cósmico tuvo lugar hace aproximadamente 13.000 millones de años, tan sólo unos 600 millones de años después del Big Bang, cuando el Universo tenía un 5% de su edad actual.

Las explosiones de rayos gamma son potentes descargas de energía que duran entre menos de un segundo y varios minutos. Estos fenómenos liberan enormes cantidades de energía en muy poco tiempo, y generalmente se producen tras el estallido de una estrella que se tranforma en un agujero negro.

La explosión de rayos gamma recién descubierta fue detectada por el telescopio Swift en la mañana del pasado 23 de abril. El estallido duró unos 10 segundos y se produjo en la constelación de Leo. De inmediato, varios telescopios terrestres realizaron un seguimiento del fenómeno, incluyendo el Very Large Telescope (Telescopio Muy Grande o VLT, por sus siglas en inglés), en Paranal (Chile) del Observatorio Europeo Austral (ESO) .

Las observaciones realizadas con rayos infrarrojos por el VLT, unas 17 horas después de que la explosión fuera detectada, permitieron a los astrónomos establecer la distancia a la que se produjo el estallido.

“Se trata de la explosión de rayos gamma más antigua jamás detectada, y también el objeto más lejano descubierto hasta ahora”, asegura Nial Tanvir, el director del equipo que realizó las observaciones con el VLT, en un comunicado difundido por el ESO.

El estallido tuvo lugar cuando el Universo era aún muy joven, con una edad de unos 600 millones de años. Para hacerse una idea de la ‘inmadurez’ del cosmos en aquel momento, hay que tener en cuenta que las primeras estrellas se formaron cuando el Universo tenía entre 200 y 400 millones de años.

“Este hallazgo prueba la importancia de las explosiones de rayos gamma para explorar las zonas más remotas del Universo, explica Tanvir. “Ahora podemos confiar en que en el futuro se encontrarán estallidos incluso más lejanos, que abrirán una ventana para el estudio de las estrellas más primitivas y el final de la llamada ‘Edad Oscura’ del Universo”, concluye este astrónomo.

Paranoias en torno a la gripe porcina abril 29, 2009

Posted by Manuel in ciencia, divulgación científica, escepticismo, humor, microbiologia, pseudociencia.
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He tenido la paciencia de leerme algunos de los comentarios publicados en El Blog Ausente que recoge paranoias en torno a la gripe porcina. A veces pienso que hay gente que se cree mucho más inteligente que el resto de la humanidad cuando, al analizar sus comentarios, en realidad parecen más idiotas que la media. Algunas opiniones me han puesto de mal humor; esas las dejo, sólo me quedo con aquellas que son graciosas, originales o típicas en situaciones que producen una elevada ansiedad en la población.

Es un virus de “laboratorio” adecuadamente sembrado en el país vecino
La idea del virus generado por empresas de biotecnología, farmacéuticas y afines es ya recurrente. También han dado lugar a miles de páginas de ciencia ficción; que se lo digan a Robin Cook. Se olvidan que la naturaleza es capaz de generar organismos a una velocidad mucho mayor que cualquier laboratorio. Se olvidan o no lo saben…

La hipótesis anterior lleva una acusación: un país lo ha provocado todo. Los conspiranoicos ponen en el punto de mira en unos cuantos:

“Es un atentado terrorista: Obama se entrevistó en su viaje con el primer infectado”.
Estados Unidos

“Es sospechoso que el mundo árabe se vaya a librar de esta infección porque no consumen cerdo”
“Curioso que en ningún pais arabe se haya producido ningún infectado. Me parece muy sospechoso. Que cada uno saque sus conclusiones.”
“la epidemia busca el que no salgamos de nuestras casas a protestar cuando tiren un par de bombas nucleares en iran.”
“No debieron dejar ir al presidente de Irán a la ONU”.
Países árabes, con Irán como principal sospechoso. Debe ser que los árabes no respiran nuestra atmósfera.

ALGO NOS OCULTAN, EN CHINA SABEN DE LO QUE VA EL TEMA”
“La gripe aviar fue un intento de los americanos de desestabilizar la creciente economía asiática. Esta gripe porcina es la respuesta china”
China como potencial emergente (¿e inmune?).

También se tira de temas recurrentes y cansinos, entre blogs conspiranoicos, para explicar el origen de la enfermedad.

“Se transmite por el aire, a través de aviones que sueltan el virus, y nadie hace nada”
“Ayer y hoy la fumigación mediante chemtrails ha sido masiva en Madrid: el cielo estaba todo cubierto. me temo que ya han lanzado la gripe”
“las imágenes de ovnis al lado de los aviones haciendo chemtrails son numerosas, lo que nos da esperanzas de que la solución venga de nuestros hermanos mayores”
Un clásico: los chemtrails. Por suerte los alienígenas nos ayudarán al final de todo. No hay nada como tener grandes aliados.

“Es un plan de los ILLUMINATI para reducir la poblacion mundial a 500 millones de habitantes. Lean esto por favor, es MUY IMPORTANTE.”
Este es otro clásico. Lo que pregunto es, ¿por qué quieren exactamente 500 millones?

El resto es toda una mezcolanza de opiniones, a cual más disparatada.

“hay una vacuna eficaz: el amor, si todos los seres humanos recuperasemos el amor que hay en nuestro interior no habría enfermedades.”
Esto es lo del chiste de Eugenio. Si vale, muy bonito, ¿pero hay alguien más?

“Hace tres semanas que nos han prohibido poner la verdad en los numerosos partes de defunción” (supuesto médico anónimo mejicano)
Esta es genial y es un perfecto ejemplo de una opinión conspiranoica: un supuesto médico (quizás un celador, o un farmacéutico o un veterinario..) que es anónimo, ¿o quizás supuesto mejicano? Como siempre con fuentes fiables de información.

“la prohibición mundial de fumar ha sido el primer paso para generar pulmones más limpios lo que harían a la población menos inmune al virus”
Genial, no hay nada como un pulmón infecto y al borde del enfisema para ser inmunes.

“¿Cómo puede ser que el virus combine la gripe aviar, la gripe humana tipo A, tipo B y las gripes porcinas asiática y europea??”
Pregunta clave. La respuesta está en la evolución biológica. Pero como muchos afirman que eso no existe porque va contra su religión….

“Lo próximo será el agua”
No sé si se refiere a un envenenamiento o a que se aproxima otro diluvio universal.

“Si fuera por mí, suspendería la Feria de Sevilla”
Claramente quien ha escrito esto no es sevillano. ¡La Feria es sagrada!

“la epidemia busca el que no salgamos de nuestras casas a protestar cuando tiren un par de bombas nucleares en iran.”
Muy original pero demasiado elaborada. Para eso ya tenemos la CNN y la Fox.

“la enfermedad no existe, sólo existe en nuestras mentes; si crees que la tienes, la padeces y mueres; es una cuestión de fé.”
Otra taruguez mayúscula, pero es una opinión que ya he leído otras veces. Este método para combatir enfermedades infecciosas nos devolvería a las plagas de la Edad Media.

“Comer un diente de ajo crudo, 50 gramos de pipas de calabaza y mucho tomate y estareis inmunizado contra la gripe
Y yo me pregunto, ante tamaña sabiduría, ¿cómo es que sigue existiendo el virus de la gripe?.

“Barcelona se lleva la palma en casos detectados. Es curioso porque es donde hay más industrias o empresas de anabolizantes de toda España”
¿Qué insinúa, que los virus han llegado dopados?.

“recomiendo mantenerse en un plano vibratorio elevado, así el virus no puede actuar: haced el amor. Llevar el orgonite cerca no es mala idea”
Las ideas esotéricas nunca pueden faltar. Esta para quien piense que el New Age ha muerto.

“hoy se escuchan muchísimas más ambulancias que ayer”
Buen método para hacer un seguimiento de la pandemia, si señor. También podríamos contar el número de veces que se abren las puertas de los hospitales.

Y mi favorita, ya que explica claramente quienes han sido los verdaderos responsables de la propagación del virus:
“La codicia desmedida de los fabricantes de mascarillas nos va a matar a todos”

Espero que nadie se enoje por traer aquí estos comentarios dementes. He tratado de introducir un poco de ironía en un asunto muy serio. La pena es que muchos comentarios en negritas fueron escritos con la convicción de estar en lo cierto.

NOTA INFORMATIVA: El llamado “aceite de rateros”, una mezcla de aceite, clavo, limón y otras especias no previene ni cura la gripe A, también conocida como gripe porcina.

En Internet están circulando toda una serie de remedios caseros. Ninguno de ellos efectivo, lo que único que se puede hacer para prevenir la gripe A (porcina) es seguir las recomendaciones sanitarias, y en caso de tener síntomas buscar asistencia médica.
Los remedios que aparecen en diferentes blogs, o son timos para sacar el dinero a la gente, o bien mecanismos de hacer publicidad del blog, sin tener el menor aprecio por sus lectores.

Las amistades peligrosas del Diseño Inteligente abril 29, 2009

Posted by Manuel in ateismo, biologia, ciencia, creacionismo, diseño inteligente, divulgación científica, educación, escepticismo, evolucion, paleontología, pseudociencia, religión, sociedad.
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discovery

El Discovery Institute es una importante institución estadounidense que promueve intensamente la enseñanza del Diseño Inteligente (DI) en todo el mundo, aunque sus mayores esfuerzos se dediquen en estos momentos a su propio país. Los defensores del DI defienden que lo que ellos postulan es una teoría científica y no una idea religiosa o metafísica. ¿Puede seguir diciéndolo en voz alta después de entender las intenciones reales de esta institución?

El Discovery Institute fue fundado en 1990. Su base se encuentra en Seattle y está ligado a una institución de ideología conservadora, el Hudson Institute. Ha tomado su nombre del barco que, capitaneado por G. Vancouver, exploró las costas norteamericanas del Pacífico entre 1791 y 1795. Se trata de una institución no lucrativa, que depende de donantes privados. Está presidido por B. Chapman, de confesión católica y que ocupó cargos importantes durante la administración de Ronald Reagan. Tiene entre sus dirigentes a H. Ahmanson, millonario relacionado con el movimiento dominionista llamado Christian Reconstructionism (Reconstruccionismo cristiano), una organización partidaria de la subordinación de las leyes civiles a las prescripciones del Antiguo Testamento y contraria a la tolerancia religiosa, lo que ha hecho que sus críticos laicos o cristianos lo acusen de promover un neofascismo teocrático semejante al del régimen talibán en Afganistán.

Dentro del Discovery Institute ocupa un lugar prominente el Center for Science and Culture (Centro por la Ciencia y la Cultura), en cuyo marco se encuadran todos los miembros más destacados del Movimiento por el Diseño Inteligente. Fue fundado en 1996 con financiación de H. Ahmanson y la McLellan Foundation, originalmente como Center for the Renewal of Science and Culture (Centro para la Renovación de la Ciencia y la Cultura). Sus declaraciones, como su nombre, han ido evolucionando para evitar una conexión demasiado visible con sus bases fundamentalistas.

Un documento de 1998 del Center for Science and Culture, titulado “Estrategia de la cuña” (en inglés The Wedge Strategy) y filtrado al público en 1999, ha sido utilizado por sus críticos para destacar el carácter religioso y político de sus fines y postulados, que encuentran resumidos en frases como

Derrotar al materialismo científico y su destructivo legado moral, cultural y político” y “reemplazar las explicaciones materialistas por la concepción teísta de que la naturaleza y los seres humanos son creados por Dios”

. Según P. E. Johnson, catalizó en 1992 la formación del grupo y los rasgos de la estrategia a que se refiere el documento. De este núcleo original formaban parte, junto a Johnson:

Stephen Meyer, filósofo de la ciencia y teólogo, que ahora es vicepresidente del centro.
Michael Behe, bioquímico y el único miembro prominente con una actividad significativa de investigación científica.
William A. Dembski, el principal portavoz del movimiento. Matemático de formación, es el responsable de los mayores esfuerzos por desarrollar de manera creíble el argumento de la improbabilidad de la explicación naturalista.

Según Dr. Bruce Prescott, un pastor presbiteriano, el reconstruccionismo cristiano se basa en un “catalogó los seis proyectos básicos
1) hacer que los Diez Mandamientos sean la ley
2) reducir el papel del gobierno a defender los derechos de propiedad
3) pagar diezmos a agencias eclesiásticas para financiar la asistencia pública
4) cerrar las cárceles y restaurar la esclavitud como castigo; aplicar la pena de muerte a los delitos que recibieron ese castigo en el antiguo Israel, como la apostasía [renuncia a la religión], la blasfemia, el aborto, el homicidio, la violación, la mala conducta de los niños, no guardar el día de descanso, la sodomía y la brujería
5) cerrar las escuelas públicas y hacer responsables a los padres por los estudios de sus niños
6) fortalecer la familia patriarcal.

En resumen, la doctrina de dominionismo dicta la transformación completa de la sociedad conforme a las leyes del Antiguo Testamento y dice que Jesucristo no regresará hasta que se establezca el “reino de Dios” en la Tierra por mil años o por un tiempo indeterminado. Subraya que todas las leyes del Antiguo Testamento son válidas (salvo las que son revocadas en otros libros de la Biblia) y propone reemplazar la Constitución y el sistema jurídico con los Diez Mandamientos y la ley mosaica de la Biblia.

Algunas personas influyentes y cercanas a ese movimiento son Roy Moore, ex magistrado de la Suprema Corte de Alabama que probablemente se postula para gobernador, quien puso un monumento de granito de 5.200 libras de los Diez Mandamientos en el palacio de justicia; Tim LaHaye, el escritor de las novelas “Dejados atrás”, cuya esposa encabeza el grupo cristiano “Mujeres Preocupadas por América”; Pat Robertson, prominente televangelista con mucho peso en el Partido Republicano, a quien invitan muy a menudo importantes cadenas noticieras como CNN; James Kennedy, organizador de la conferencia anual “Recuperar a América para Jesucristo”, que reúne a prácticamente todos los líderes ultraderechistas cristianos y muchos líderes de peso del Partido Republicano (este año Mike Huckabee, el gobernador de Arkansas, será uno de los principales ponentes); y el dominionista Jack Hayford, quien ofreció la bendición en la primera toma de posesión de Bush.