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El Sistema Solar pudo originarse a partir de una estrella gigante junio 18, 2009

Posted by Manuel in astronomia, ciencia, creacionismo, divulgación científica, evolucion.
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Representación del disco protoplanetario en los primeros instantes de la formación del Sistema Solar, inmerso en los residuos de una estrella AGB cercana, de seis masas solares. | Gabriel Pérez Díaz, Instituto de Astrofísica de Canarias

El Mundo Digital

Un equipo internacional liderado por astrofísicos españoles ha descubierto que el origen de algunos de los elementos radioactivos encontrados en los meteoritos más primitivos, cuyo origen data de la época de formación del Sistema Solar, pudo proceder de una estrella de seis masas solares atravesando la última fase de su vida a su paso por la vecindad solar.

Según el estudio, esto explicaría el origen de los componentes radioactivos hallados en los meteoritos más primitivos, aquellos que se remontan a la formación de nuestro Sistema Solar. El estudio aparece en la revista ‘Meteoritics; Planetary Science’.

El equipo de investigadores señala que los isótopos radioactivos podrían proceder de una antigua estrella del tamaño de seis masas solares en los últimos momentos de su vida. Estos elementos podrían haber desempeñado un papel esencial en la evolución de los primeros bloques constitutivos de los planetas rocosos que forman el Sistema Solar.

Hasta el momento, existían distintas teorías sobre el origen de los elementos radioactivos que se incorporaron a los primeros materiales sólidos que formaron los meteoritos. Los meteoritos más primitivos han preservado en su interior esos materiales primigenios porque proceden de asteroides pequeños que no llegaron a convertirse en planetas. Son, por lo tanto, el único registro tangible del origen del Sistema Solar.

Las teorías apuntaban a que esos núcleos radioactivos, especialmente de aluminio y hierro, podrían proceder de una supernova cercana que habría dispersado estos elementos en el momento de su explosión, aunque esta teoría no coincidía completamente con las observaciones realizadas.

Josep Maria Trigo, del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña, señala los detalles del descubrimiento: “Este nuevo estudio proporciona el primer modelo astrofísico que reproduce las abundancias de estos elementos radioactivos en los primeros meteoritos, llamados condritas, sin necesidad de invocar la presencia de una supernova en la vecindad solar en los momentos iniciales de la formación del Sistema Solar”.

Los resultados obtenidos por el nuevo estudio sugieren que una vieja estrella cercana equivalente a seis soles, mucho menos energética y masiva que una supernova, pudo bastar para proporcionar los principales núcleos radioactivos retenidos en los meteoritos primitivos. “Gracias a este trabajo se ha comprobado que la proporción de isótopos radioactivos estimados en nuestros modelos de una estrella de seis masas solares coincide a la medida en los meteoritos primitivos”, señala Aníbal García, investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias.

Formación planetaria

En general, las estrellas mayores que el Sol, en su proceso de envejecimiento, queman en su interior elementos cada vez más pesados, desde el hidrógeno hasta el hierro. En este proceso las estrellas aumentan su tamaño y algunas llegan a convertirse en gigantes rojas (estrellas en la rama asintótica de las gigantes o AGB de sus siglas en inglés), mientras que otras, las más masivas, por encima de ocho veces la masa del Sol, acabarían sus vidas explotando como supernovas.

Ambos tipos de estrellas se hacen inestables al final de sus días, hasta que, en sus últimos latidos, expulsan al espacio las capas más externas de su atmósfera. Estos residuos son los ladrillos a partir de los cuales se construyen nuevas generaciones de estrellas y planetas.

Según el estudio, los elementos radioactivos sintetizados en el interior de estrellas gigantes rojas cercanas, con masas aproximadamente seis veces mayor que la del Sol, habrían participado enriqueciendo la nebulosa a partir de la cual se formó el Sistema Solar sin necesidad de la contribución de estrellas más masivas, que habrían producido supernovas, como hasta ahora se suponía.

La desintegración de esos isótopos en el interior de los primeros cuerpos o protoplanetas sería responsable del calentamiento interno que ayudó a que los primeros minerales se fundiesen y recristalizasen para dar lugar a los planetas rocosos y grandes asteroides.

“El trabajo demuestra que de ese modo las abundancias de los principales núcleos radioactivos medidas en meteoritos serían perfectamente consistentes con los producidos por este tipo de estrellas”, señala Arturo Manchado, investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias.

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Un neandertal bajo las aguas del Mar del Norte junio 18, 2009

Posted by Manuel in biologia, ciencia, creacionismo, divulgación científica, evolucion, geología, paleontología.
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Recreación del cráneo del neandertal del Mar del Norte. / Instituto Max Planck de Alemania.

El Mundo Digital

Las gélidas aguas del Mar del Norte esconden restos de neandertales de hace entre 30.000 y 60.000 años. El fósil de un fragmento del cráneo de un individuo, adulto joven, de esta especie extinta ha revelado que los huesos humanos también se conservan sumergidos durante decenas de miles de años y guardan secretos que pueden ayudar a conocer cómo se movieron nuestros parientes.

El hallazgo tuvo lugar en la costa holandesa en un área conocida como Zeeland Ridges. En la Edad de Hielo, hace unos 500.000 años, ésta era una zona seca, con ríos, valles y lagos, en la que habitaban grandes manadas de mamuts lanudos, rinocerontes lanudos, renos y caballos.

De hecho, el fósil fue localizado entre restos de otros animales y utensilios, como hachas de piedra de hace unos 60.000 años, cuando se dragaba el fondo a unos 15 kilómetros de la costa holandesa. Se trata de un fragmento de la parte frontal y suprarorbital del cráneo, un hueso muy fácil de identificar de los neandertales.

El profesor Jean-Jacques Hublin, del Instituto Max Planck de Alemania, fue el encargado de confirmar que se trataba de un neandertal.El análisis de los isótopos químicos ha revelado también que se trataba de un carnívoro total. Lo que no se ha podido hacer es la datación con carbono del fósil, dado que para ello se debe preservar el colágeno y, según Hublin, había demasiado poco en el hueso.

Chris Stringer, del Museo de Historia Natural de Londres, que ha participado en este trabajo, está convencido de que en las profundidades del Mar del Norte hay un tesoro del pasado, “y sería maravilloso poder tener la tecnología para ir a buscarlo”.

Estados Unidos combate el fraude on line contra la nueva gripe A/H1N1 junio 18, 2009

Posted by Manuel in ciencia, divulgación científica, microbiologia, pseudociencia.
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Una de las webs que promociona un spray contra el A/H1N1 no autorizado (Foto: FDA)

El Mundo Digital

Un champú que asegura proteger contar el nuevo virus de la gripe A/H1N1, un suplemento vitamínico capaz de combatir la infección en sólo cuatro horas o, más extraño aún, un dispositivo de “energía fotobiótica” capaz de reforzar el sistema inmune para proteger al organismo de los efectos del virus. Las autoridades estadounidenses no dejan de encontrarse sorpresas como éstas en la Red y ya han clausurado varias páginas web en las que se proporcionaban a buen precio falsos remedios contra la pandemia.

El departamento de la agencia estadounidense del medicamento (FDA según sus siglas en inglés) que se dedica a navegar en Internet para combatir este tipo de fraudes ha identificado más de 100 anuncios falsos desde el pasado 1 de mayo. A través de severas cartas de advertencia, este organismo ha logrado que dos tercios de estos sitios retiren sus anuncios fraudulentos desde entonces.

El máximo organismo del control de fármacos en EEUU recuerda que todos estos artilugios (un spray iónico que protege las manos del contacto del virus, por ejemplo) son ilegales y además representan una amenaza para la salud pública.

En España, según explican a elmundo.es fuentes del Ministerio de Sanidad, el pasado mes de mayo la Agencia Española del Medicamento recibió una denuncia sobre la publicidad y venta de antivirales contra la gripe A en cinco páginas web distintas. “Tras las oportunas investigaciones, se ha realizado el requerimiento del cese inmediato de dicha actividad en los términos establecidos en la normativa vigente”, asegura Sanidad.

Además, la propia Agencia (que tiene en su página web una campaña contra la venta de fármacos falsificados a través de Internet) ha solicitado a los Servicios de Inspección Farmacéutica de Géneros Medicinales en las aduanas “de los intentos de importación de [los antivirales] Tamiflu y Relenza procedentes de EEUU y no autorizados en Europa y se ha instado a aumentar la vigilancia”.

Diagnósticos y tratamientos fraudulentos

Entre los productos ilegales que pueden comprarse a través de internet también se han localizado algunos falsos tests que aseguran ser capaces de diagnosticar la presencia del virus en unas pocas horas. “Estamos dispuestos a perseguir agresivamente a aquellos que tratan de sacar ventaja de una situación de emergencia como ésta para promocionar y vender productos que no han sido autorizados”, ha explicado Margaret Hamburg, máxima responsable de la FDA, en una nota pública.

La acción de la FDA incluye severas notas de advertencia a estos sitios de Internet a través del correo electrónico que exigen una respuesta en menos de 48 horas. Además, el organismo que regula el mercado de fármacos en EEUU también se encarga de colgar en su página web algunos de estos productos falsificados (o que no han sido aprobados legalmente) para advertir a los consumidores de sus riesgos.

Mientras la Organización Mundial de la Salud (OMS) vigila la evolución del virus, que ya se encuentra en una situación oficial de pandemia, y los laboratorios de todo el mundo tratan de dar con una vacuna capaz de prevenir la infección (que será especialmente útil en invierno, la temporada más propensa para la gripe), parece que algunos se empeñan en hacer negocio a costa de los más crédulos.

Estas advertencias se suman a las que ya realizó al inicio de la epidemia la propia OMS (y en España también las asociaciones de usuarios) en contra de la venta de antivirales (como el popular Tamiflú) a través de Internet. En nuestro país, este medicamento, que se está empleando en los casos confirmados y también como quimioprofilaxis en las personas que han estado en contacto con un paciente, está garantizado únicamente a través de los cauces oficiales de la sanidad pública. Quien los compre por Internet, además de gastar su dinero, corre el riesgo de comprar una pastilla falsa, ya que, según datos de la Interpol, más del 60% de los medicamentos que se compran por Internet son falsos.

En España, donde la venta de medicamentos y productos sanitarios “por procedimientos telemáticos” es ilegal, Sanidad cuenta con una ‘Estrategia frente a medicamentos falsificados 2008-2011’ que incluye entre sus objetivos “el desarrollo de un plan de actuaciones específicas para combatir la venta ilegal de medicamentos a través de Internet u otros canales de venta indirecta”.