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El láser más grande del mundo se acerca a la fusión nuclear febrero 2, 2010

Posted by Manuel in astronomia, ciencia, divulgación científica, sociedad.
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El ingenio utilizado para desarrollar la fusión nuclear / NIF

ABC

Científicos norteamericanos han logrado alcanzar la temperatura récord de 111 millones de grados centígrados, un paso clave hacia el dominio de la fusión nuclear, disparando al mismo tiempo 192 haces de luz con el láser más grande del mundo, la Instalación Nacional de Ignición (NIF, por sus siglas en inglés), ubicada en California. Los científicos se han mostrado muy satisfechos por los resultados, que pueden llevarles al objetivo final, aún lejano, de controlar la fusión nuclear para conseguir una energía «ilimitada y limpia, sin emisiones de gases de efecto invernadero y una cantidad muy reducida de residuos». El experimento se lleva a cabo en una gigantesca instalación científica del NIF situada en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore. Del tamaño de un estadio, sólo es comparable con el Gran Acelerador de Hadrones (LHC) de Ginebra -que pronto comenzará a funcionar a gran intensidad- o con el propio reactor ITER.
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Hojas artificiales para producir energía limpia enero 15, 2010

Posted by Manuel in biologia, ciencia, divulgación científica, política científica.
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A lo largo de millones de años, las hojas de las plantas han desarrollado un eficaz sistema para captar la energía del sol, conocido como fotosíntesis. El proceso les permite producir comida y además es el paso central para dividir las moléculas de agua y crear iones de hidrógeno. Científicos chinos han logrado copiar el sistema y han diseñado hojas artificiales que les permitirá generar hidrógeno de una forma eficaz y ecológica. Tongxiang Fan, de la Universidad Jiao Tong de Shanghai, explica a New Scientist que es posible crear una fábrica de hidrógeno en miniatura: “Utilizar la luz solar para dividir moléculas de agua y obtener carburante de hidrógeno es una de las más prometedoras tácticas para erradicar la dependencia del carbono”, asegura.
La idea no es nueva aunque, hasta ahora, los investigadores se habían centrado en intentar modificar o imitar las moléculas que llevan a cabo el proceso. Los investigadores chinos cambiaron el concepto e intentaron copiar la compleja estructura de las hojas. Las hojas de las plantas fueron sometidas a varios procesos químicos hasta obtener un material que conserva gran parte de su estructura original.
Este sistema podría ser útil a la hora de desarrollar un método ‘limpio’ para generar hidrógeno.
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Un universo de 6.000 años de antigüedad noviembre 29, 2009

Posted by Manuel in astronomia, ateismo, divulgación científica, escepticismo, geología, humor, pseudociencia.
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A estas alturas del siglo XXI sabemos muchas cosas acerca del universo, aunque también hay muchas otras que desconocemos, no me molesta decirlo. Por ejemplo desconocemos su origen, a pesar de que ya contamos con un modelo matemático que lo explica, conocemos muchas de las partículas que lo forman aunque otras todavía están en busca y captura. Pero en el platillo de la balanza de datos conocidos tenemos muchos elementos: estrellas, planetas, asteroides, cometas, nebulosas, galaxias, púlsares, agujeros negros, partículas elementales… También conocemos muchas de sus propiedades gracias a la mecánica.

Una de las propiedades que conocemos del universo es que existe una velocidad que ninguna partícula puede superar. Esa es la velocidad de la luz, que alcanza en el vacío la nada despreciable cifra de aproximadamente 300.000 km/s. Muchos científicos intentaron calcular ese valor, y finalmente fue James Bradley, quien en 1728 consiguió dar con un valor muy aproximado al que maneja la física. Posteriormente la teoría de la relatividad de Einstein colocó a la velocidad de la luz dentro de las constante universales. Gracias a conocer este valor, la física ha podido desarrollarse de una forma importante, especialmente en el campo de las telecomunicaciones y la computación.
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Un estudio muestra que se puede descontaminar con éxito octubre 29, 2009

Posted by Manuel in biologia, ciencia, divulgación científica, escepticismo, geología, microbiologia, política científica, sociedad.
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contaminación

Fuente: Instituto Blacksmith

Manuel Ansede-Público Digital

Hace tres años, el Instituto Blacksmith, una organización no gubernamental con sede en Nueva York, sacudió la conciencia de los países desarrollados con una lista de los diez lugares más contaminados del planeta.
El mundo descubrió, de golpe, la existencia de La Oroya, una aldea peruana en la que los niños sufrían unas elevadísimas concentraciones de plomo en la sangre a causa de la actividad de una mina regentada por una empresa de EEUU. También se desvelaron las condiciones de vida en la ciudad siberiana de Norilsk, fundada como un campo de concentración en 1935 y hoy habitada por 200.000 personas, muchas de ellas aquejadas por enfermedades respiratorias. En Norilsk, mientras tanto, la nieve es negra. Esta localidad rusa posee el mayor complejo de fundición de metales pesados del mundo y emite dos millones de toneladas de dióxido de azufre cada año. Seguir leyendoAQUÍ

Una estrella del tamaño de un guisante mayo 29, 2009

Posted by Manuel in astronomia, ciencia, divulgación científica.
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laser
Los láser del NIF disparan contra la punta de esta especie de lapicero, donde está el hidrógeno . LLNL

Publico Digital

EEUU ha apostado 3.500 millones de dólares para librarse del petróleo, y hoy se abre oficialmente el juego. El gobernador de California, Arnold Schwarzenegger, y el Secretario de Energía, Steven Chu, estarán en la localidad californiana de Livermore para asistir a la inauguración del National Ignition Facility (NIF), el mayor láser del mundo. Si todo sale bien algo que, dadas las dificultades técnicas no es seguro, 192 haces de luz ultravioleta comprimirán una bolita llena de hidrógeno hasta que alcance una densidad 100 veces superior a la del plomo y una temperatura 10 veces mayor que la del interior del Sol. Entonces, los átomos de hidrógeno superarán su cotidiana repulsión y se unirán liberando una gran cantidad de energía. Los responsables del NIF habrán demostrado que es posible provocar la fusión nuclear con un láser.

El objetivo último, en palabras del director de la instalación, Ed Moses, es “lograr una fusión nuclear controlada y sostenida con ganancia de energía”. Los cálculos de los responsables del proyecto indican que se debería producir entre 10 y 100 veces más energía de la consumida por el láser, una cantidad extraordinaria. Para hacerse una idea de la energía liberada durante la fusión, hay que tener en cuenta que, aunque solo sea durante una fracción de segundo, el láser genera 500 billones de vatios de energía, mil veces más que toda la red eléctrica de EEUU. Y el perdigón de combustible sólo tiene dos milímetros de diámetro.

Domeñar la fusión de átomos de hidrógeno, el fenómeno que enciende las estrellas, proporcionaría energía abundante, barata y mucho más limpia que la que proviene de las grandes centrales actuales. Además, tal y como les gusta recalcar a los responsables del Laboratorio Nacional Lawrence en Livermore, la institución que aloja el láser, libraría a EEUU de su dependencia energética.

El objetivo de realizar la fusión controlada ha eludido a los científicos durante décadas. Y eso, pese a que se han realizado grandes inversiones para tratar de encontrar un camino hacia esta liberadora fuente energética. El experimento más ambicioso es el del ITER, un proyecto en el que colaboran las principales potencias mundiales y que ya ha costado más de 10.000 millones de euros. De hecho, esta semana, Norbert Holtkamp, director general adjunto del proyecto, reconocía en Nature que el equipo coordinador no tenía manera de saber cuánto se estaba gastando en el desarrollo del reactor.

Probar que es posible desencadenar un proceso de fusión nuclear con un láser y, además, generar más energía es solo uno de los objetivos con los que se erigió el NIF el láser se disparará unas 1.000 veces al año y 200 se emplearán para explorar el campo de la fusión. Los haces de Livermore se ocuparán también de otro ramal de la seguridad nacional distinto del energético. EEUU no ha realizado ningún test nuclear desde 1992 y mantiene que no ha fabricado ninguna bomba atómica desde hace 20 años. La Administración Nacional paras la Seguridad Nuclear (NNSA) del país utilizará el laser para estudiar su arsenal atómico y asegurarse de que sus cabezas nucleares, pese a haber superado ampliamente la fecha de caducidad fijada para ellas originalmente, siguen siendo seguras. Para evitar los tests, la NNSA emplea sofisticados modelos informáticos en las que recrea las condiciones de los explosivos. El NIF servirá para comprobar experimentalmente si las asunciones científicas sobre las reacciones atómicas en las que se basan esos modelos son precisas.

Viaje al interior de Júpiter

La ciencia básica también podrá beneficiarse del mayor láser del mundo. La recreación de los fenómenos nucleares que se producen en el interior de las estrellas servirá para poder internarse de manera virtual en estos astros y en monstruos cósmicos como los agujeros negros o las supernovas. Las elevadas presiones y temperaturas a las que someten los láser a las pastillas de hidrógeno también transportarán a los investigadores al interior de los planetas gigantes del Sistema Solar, Júpiter y Saturno, donde las condiciones son similares.

El NIF tardó 12 años en construirse y estará en funcionamiento durante los próximos 30. Está previsto que los primeros resultados de interés comiencen a llegar entre 2010 y 2012, pero, como sucede, con este tipo de máquinas descomunales, los científicos tardarán tiempo en aprender a manejarla. Si al final lo logran y tienen suerte podrán por fin silenciar uno de los chascarrillos que acompañan como una rémora a la fusión nuclear. “Estamos a treinta años de dominarla y siempre lo estaremos”.