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Ola de frio en Europa: espectacular imagen de satélite de Inglaterra bajo la nieve enero 11, 2010

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Fuente: NASA

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Londres culmina el Centro Darwin de la Evolución septiembre 11, 2009

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El espectacular edificio del nuevo Centro Darwin. | Reuters

El espectacular edificio del nuevo Centro Darwin. | Reuters

El Mundo

Dos siglos después de su nacimiento, el espíritu de Darwin acaba de renacer en Londres. El próximo martes abrirá al público la nueva instalación del Museo de Historia Natural de la capital británica bautizada con el nombre del padre de la evolución. El Centro Darwin, que será gratuito, consiste en un capullo gigante de ocho pisos de altura y 3.500 metros cuadrados que pretende convertirse en un espacio de convivencia entre científicos y ciudadanos.

El nuevo centro cumple tres objetivos: permite la conservación de sus importantes colecciones, ofrece modernas instalaciones para los científicos y permite esta interacción con el público, la gran innovación del centro y lo que lo convierte en único. (más…)

La casa de Darwin regresa al siglo XIX febrero 10, 2009

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Estudio de Down House, donde Darwin escribió ‘El origen de las especies’. – English Heritage

Publico Digital

“Vieja y fea”. Así describió Charles Darwin la casona georgiana , al sureste de Londres, donde se instaló, en 1842, con su mujer, Emma, embarazada, y dos hijos. El joven visionario había regresado de su expedición por Sudamérica, a bordo del Beagle, y buscaba un refugio rural, próximo pero a suficiente distancia de la capital británica, para centrarse en el trabajo sin continuas distracciones de visitantes y colegas científicos.

En el estudio de la mansión escribió el pilar de la ciencia moderna, El origen de las especies, además de textos como The descent of man, que apuntalan su teoría de la supervivencia del más fuerte. En el año del doble aniversario -su nacimiento, el 12 de febrero, y la publicación de su tótem científico, el 24 de noviembre- la “vieja y fea” casa se ha renovado a fondo e incluye una nueva exhibición sobre su vida y obra.

Down House tenía amplias estancias para acomodar a una creciente familia -siete de sus diez hijos sobrevivieron hasta la madurez- y tenía abundante terreno para demostrar con ejemplos comunes lo que había observado en especies exóticas de las Galápagos y otros parajes visitados en sus cinco años de travesía marítima.

Al adquirir la finca, en 1996, English Heritage emprendió la restauración de la casa y los terrenos para recuperar su aspecto original. “Intentamos preservar el carácter histórico sin entrometernos en el desarrollo natural de las plantas y árboles”, explica Rowan Blaik, jardinero jefe de Down House. Material documental no falta. Darwin anotaba todo en cuadernos y se conservan 14.500 cartas, además de memorias de sus hijos, que mencionan nombres de plantas, ubicación de los frutales y describen el interior de la vivienda.

“Tenemos planos de los jardines, con información exacta sobre la distancia entre los árboles, y muchas fotografías. También disponemos de reproducciones en facsímil de las enciclopedias que utilizaba Darwin, con sus anotaciones al pie de página. Solía escribir a revistas de agricultura buscando solución a problemas que encontraba en sus tareas diarias”, resalta Blaik. Como ejemplo, menciona el pozo de agua, al fondo del jardín ornamental. Era profundo y el agua se subía en un cubo sujeto a cadenas de hierro. “Darwin se daba duchas de agua fría como terapia para su mala salud. Preguntó a los expertos si el entonces novedoso cable eléctrico aguantaría el peso del cubo”, recuerda.

En Down House aún crece una morera (Morus nigra) por la que los niños descendían desde su habitación. “Las semillas que plantamos proceden, en su mayoría, de esquejes originales”, observa el jardinero.

Experimentos en su jardín

Los jardines e invernaderos eran los laboratorios de Darwin. Algunos experimentos continúan: semilleros para demostrar la mortalidad de distintas especies; una sección del césped en continuo barbecho para descubrir las dominantes flores silvestres; enredaderas de interior y exterior para estudios de adaptabilidad; orquídeas para observar su reproducción sexual; plantas carnívoras como ejemplo de la función nutritiva; prímulas, por sus misterios genéticos. “Realmente, el visitante puede observar aquí la mente de Darwin”, explica Blaik.

La calma y silencio de los helados jardines contrasta con la frenética actividad en el interior de la casa. Faltan pocos días para el bicentenario y los técnicos siguen montando la exposición sobre la vida familiar y profesional del padre de la ciencia moderna. “Era una familia muy unida. A Darwin no le importaba que sus hijos le interrumpieran el trabajo. Es más, eran fuente de estudio y admiración”, explica la comisaria de la muestra, Annie Kemkaran-Smith.

Hay muchos objetos originales de los Darwin: cuadernos, manuscritos, microscopios, animalitos de hierro, vajilla, piano de cola… Se exhibe la copia de El Capital que Marx le regaló y primeras ediciones de sus libros. Con las nuevas tecnologías se muestran páginas digitalizadas de sus diarios y manuscritos.

Hallan restos de una antigua tortuga y de un tigre dientes de sable en Reino Unido noviembre 22, 2008

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Reconstrucción del tigre dientes de cimitarra. (Foto: Wikimedia Commons)

El Mundo Digital
La fauna prehistórica está llena de seres fantásticos que han ido conquistando el imaginario popular. Los más conocidos, con diferencia, son los dinosaurios, aquellos reptiles gigantes de sangre caliente que poblaron los continentes hace cientos de millones de años. Pero tal vez el rey de los mamíferos extintos sean los félidos dientes de sable (el continente americano tuvo su versión marsupial, menos conocida). De entre ellos, el género Smilodon probablemente se lleve la palma.

Aunque menos popularizado, el homoterino con dientes en forma de cimitarra (Homotherium crenatidens) era uno de los reyes de las sabanas de hace dos millones de años. Lo que no se sabía hasta un reciente descubrimiento es que esta especie también vivía en latitudes tan septentrionales como las del Reino Unido.
Según la BBC, el hallazgo fue posible “gracias a” la destructiva pesca de arrastre, uno de los peores enemigos de conservacionistas y oceanógrafos. El arrastre, como su nombre indica, es una técnica de pesca que arrasa los fondos marinos y “se lleva todo por delante” para quedarse sólo con unos pocos animales marinos de interés comercial.
Uno de los miembros del pesquero de arrastre encontró entre todos los especímenes que recogió del fondo marino un hueso que, sin ser un experto, pudo identificar como el de un mamífero terrestre.

El hueso, que resultó una parte del húmero, llegó a manos del paleontólogo Dick Mol, del Museo de Historia Natural de Rotterdam. Poco después se encontró a su dueño: un ejemplar de Homotherium crenatidens que debió vivir en las estepas áridas que conformaban el actual paisaje inglés al final de la última glaciación.

La primera tortuga acuática

Paralelamente, un estudio publicado en la revista británica Proceedings of the Royal Society hace referencia a la que puede ser una nueva especie de tortuga que vivió hace 164 millones de años en la actual isla de Skye, en la costa occidental de Reino Unido. Pero, según los científicos británicos que la han descubierto, no se trata de una tortuga cualquiera: podría ser la gran abuela de todas las tortugas nadadoras; aquélla que abandonó el continente -entonces dominado por los reptiles- para “volver” al mar (previamente, los “peces con patas” habían dejado el agua para conquistar la tierra).

La nueva especie, bautizada Eileanchelys walkman, “puede considerarse con bastante certeza la primera tortuga acuática”, dicen los autores del estudio. “Aunque la mayoría de las modernas tortugas son variedades acuáticas, se ha demostrado que las más primitivas, del Triásico (hace 210 millones de años), eran terrestres exclusivamente”, dice Jeremy Anquetin, del Museo de Historia Natural de Londres, citado en un teletipo de Efe. “Hasta el descubrimiento de la Eileanchelys, pensábamos que la adaptación al hábitat acuático podía haberse producido entre las tortugas primitivas, pero carecíamos de pruebas en forma de fósiles”, explica Anquetin. “Ahora sabemos con seguridad que hubo ya tortugas acuáticas hace 164 millones de años”, agrega.

Dimite el científico británico que defendió la enseñanza del creacionismo en las aulas septiembre 18, 2008

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EL MUNDO y AGENCIA EFE
MADRID.- La defensa que Michael Reiss, un destacado miembro la Royal Society británica, hizo del creacionismo le ha costado el puesto. Reiss ha dimitido tras la polémica originada, y las críticas recibidas por parte de la comunidad científica.

Lo ha hecho menos de una semana después de que abogara en una reunión científica porque se impartiera el creacionismo como una “idea sobre el mundo” y no como una “teoría errónea” en las aulas británicas. En esa intervención, que realizó en el Festival de la Ciencia en Liverpool, añadió también que era contraproducente desterrar de las escuelas las teorías alternativas sobre el origen de la vida y del universo, basándose en que carecen de base científica.

Reiss se marcha tras la polémica generada por sus palabras y las críticas recibidas por parte de sus colegas que entendieron que la defensa del creacionismo ponía en entredicho la reputación de la entidad. El premio Nobel de Medicina Richard Roberts describió las opiniones expresadas en público por su colega de “escandalosas” y escribió una carta al presidente de la Royal Society, lord Rees of Ludlow, en la que exigía el despido de Reiss.

El premio Nobel de Química Harry Kroto, miembro también de la Royal Society, escribió por su parte otra carta recordando que había advertido en su día del peligro de nombrar a un religioso (hay que recordar que compatibiliza su labor en esta institución junto con su cargo de pastor anglicano) como Reiss director de educación de esa institución.

Tras la polémica originada, la Royal Society publicó un comunicado en el que explicaba que los comentarios del profesor Reiss, que se había expresado en su condición de directivo de esa entidad, podían fácilmente “malinterpretarse”. “Aunque no era ésa su intención, se ha dañado la reputación de la Sociedad”, señala el comunicado.

Según esta institución, “el creacionismo carece de base científica y no debería formar parte del currículo científico. Y si un joven suscita el tema del creacionismo en una clase de ciencia, los profesores deberían poder explicar por qué la evolución es una teoría de sólida base científica, lo que no es el caso, de modo alguno, del creacionismo”.

Muchos miembros de la Royal Society, entre ellos también el biólogo y divulgador científico Richard Dawkins, han expresado su preocupación por la proliferación de escuelas religiosas en el Reino Unido y la influencia creciente de la fundación Templeton, de Estados Unidos, que trata de establecer vínculos entre ciencia y religión.

Harry Kroto pone como ejemplo de lo que puede suceder si no se le pone coto a tiempo lo que ocurre en Estados Unidos, donde la derecha fundamentalista religiosa cada vez ejerce mayor control sobre la política, la judicatura, la educación y los medios de comunicación.

“Bastaría que saliese elegido presidente John McCain y que fuese víctima de un ataque cardíaco para encontrarnos al frente del país más poderoso del mundo a Sarah Palin, una partidaria del creacionismo”, advirtió Kroto.